Aussichten für US Small Business Endangered Research Program bessern sich | Wissenschaft

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Das Small Business Innovation Research (SBIR)-Programm der US-Regierung ist eine wichtige Finanzierungsquelle für akademische und industrielle Wissenschaftler, die ihre Entdeckungen kommerzialisieren möchten. Aber es hat seit seiner Einführung im Jahr 1982 viele Nahtoderfahrungen gemacht. Dieses Jahr ist keine Ausnahme, mit freundlicher Genehmigung von Senator Rand Paul (KY), einem republikanischen Mitglied des Senatsausschusses für Kleinunternehmen.

Paul, der SBIR-Zuschüsse für oft verschwenderisch und möglicherweise sogar für eine Bedrohung der nationalen Sicherheit hält, brachte eine geplante routinemäßige Erneuerung des 4-Milliarden-Dollar-Jahres-Programms zum Scheitern, indem er zahlreiche Änderungen vorschlug, die nach Ansicht der Verteidiger lähmen würden, wenn nicht lähmen. Aber wichtige Gesetzgeber sagen, dass sie sich einem Kompromiss nähern, der das Programm über sein aktuelles Ablaufdatum am 30. September hinaus verlängern würde, angespornt durch starke Bitten des Verteidigungsministeriums (DOD), des größten Anbieters von SBIR-Zuschüssen.

„Kleine Unternehmen, die teilnehmen [in SBIR] sind ein wesentlicher Bestandteil des Forschungs- und Entwicklungsunternehmens des Verteidigungsministeriums“, schrieb die Unterstaatssekretärin für Forschung des Verteidigungsministeriums, Heidi Shyu, am 12. Juli im zweiten von zwei kürzlich erschienenen Briefen an die Führer des Senats und des Repräsentantenhauses der Vereinigten Staaten. „Das Ministerium befürchtet, dass Mängel oder Verzögerungen bei der erneuten Genehmigung kleinen Unternehmen irreparablen Schaden zufügen und die nationale Sicherheit beeinträchtigen werden“, erklärte Shyu. Im Jahr 2021 vergab das DOD fast 3.500 SBIR-Auszeichnungen in Höhe von insgesamt 1,7 Milliarden US-Dollar.

Auch Hochschullobbyisten drängen auf eine Verlängerung. „SBIR ist für die Kommerzialisierungsbemühungen der Universitäten sehr wichtig geworden, daher ist es entscheidend, dass der Kongress es erneut genehmigt“, sagte einer, Tobin Smith von der Association of American Universities.

Die Anrufe scheinen die beiden Parteien zusammengebracht zu haben, um Pauls größte Bedenken anzusprechen. „Ich werde weiterhin in gutem Glauben mit meinen Kollegen zusammenarbeiten, um einen parteiübergreifenden Kompromiss zu erreichen, der SBIR erneut autorisiert … bevor es ausläuft, während gleichzeitig unsere nationale Sicherheit geschützt und mehr Programmtechnologien auf den Markt gebracht werden“, sagte Senator Ben Cardin (D-MD). der dem Gremium vorsitzt, in einer Erklärung vom 15. Juli an Wissenschaftinitiiert. Am selben Tag sagte Pauls Kommunikationsdirektorin Kelsey Cooper WissenschaftInsider: „Wir haben Fortschritte gesehen und hoffen, dass wir eine Lösung finden werden.“

Elf Bundesbehörden führen SBIR-Programme durch, die durch eine obligatorische Zuweisung von 3,2 % ihrer Forschungsbudgets finanziert werden. Ein Begleitprogramm für akademische Spin-off-Unternehmen namens Small Business Technology Transfer Program (STTR) erhält zusätzlich 0,45 % der Forschungsbudgets der fünf größten Agenturen: DOD; das Department of Health and Human Services, das die National Institutes of Health (NIH) beherbergt; das Energieministerium; NASA; und die National Science Foundation (NSF).

Die Programme, die von der Small Business Administration koordiniert, aber von jeder Agentur durchgeführt werden, wurden vom Kongress wiederholt neu genehmigt, aber nie dauerhaft gemacht. Die letzte Verlängerung um 6 Jahre erfolgte 2016 im Rahmen der Gesetzgebung zur jährlichen Anleitung des DOD.

Letztes Jahr signalisierte Paul seinen Widerstand gegen eine weitere Verlängerung. In einer Anhörung im September 2021 argumentierte er, dass SBIR-Investitionen oft nicht zu einem marktfähigen Produkt führten, und fragte, „ob die Steuerzahler den Wahnsinn weiter finanzieren sollten“. [of funding companies] ohne Renditeerwartung. Er beschwerte sich auch darüber, dass einige SBIR-Zuschüsse China letztendlich geholfen hätten, und wies auf einen DOD-Bericht hin, der auf eine Handvoll Fälle hinwies, in denen in den USA ansässige SBIR-finanzierte Wissenschaftler nach China zogen.

SBIR-Befürworter sagen, dass diese Einwände nicht stichhaltig sind. Bei der Anhörung im September 2021 stellte beispielsweise Jere Glover vom Small Business Technology Council fest, dass etwa 20 SBIR-Studien der National Academies of Sciences, Engineering, and Medicine hohe Kommerzialisierungsraten wichtiger Technologien festgestellt haben.

Befürworter haben auch Einwände gegen die zusätzlichen Sicherheitsanforderungen erhoben, die Paul anstrebt. In einem Schreiben vom 2. Juni warnte Shyu, dass sie Forschern, die nicht klassifizierte Forschung betreiben, eine „unzumutbare Belastung“ auferlegen könnten.

Andere haben argumentiert, dass neue Anforderungen verfrüht wären, da das Büro für Wissenschafts- und Technologiepolitik des Weißen Hauses immer noch eine Regierungsrichtlinie zur Forschungssicherheit entwickelt, die im Januar 2021 vom damaligen Präsidenten Donald Trump herausgegeben wurde. Darüber hinaus haben mehrere Behörden ihre Aufsicht über ausländische Kooperationen im Rahmen der inzwischen aufgelösten, umstrittenen China-Initiative verstärkt, die die Trump-Regierung 2018 ins Leben gerufen hat.

Aber Paul und Blaine Luetkemeyer (MO), hochrangige Republikaner im House Small Business Committee, glauben immer noch, dass Schutzmaßnahmen erforderlich sind, um das zu bekämpfen, was sie „bösartige“ ausländische Einflüsse nennen. „Wir glauben, dass die Regierung nicht genug tut“, um Länder daran zu hindern, staatlich finanzierte Forschung zu stehlen, sagt ein Mitarbeiter des Ausschusses des Repräsentantenhauses. Ein Vorschlag ist, dass der Kongress von SBIR-Empfängern verlangt, ihr Geld zurückzugeben, wenn ihre Verbindungen zu China als Bedrohung der nationalen Sicherheit angesehen werden.

Pauls Position hat sich in den letzten Wochen weiterentwickelt. Zum Beispiel ließ er den Antrag auf eine Obergrenze von drei Auszeichnungen pro Empfänger fallen (es gibt keine aktuelle Obergrenze und einige Unternehmen haben Dutzende von Auszeichnungen), nachdem Shyu am 2. Juni schrieb, dass die vorgeschlagenen Obergrenzen „den Wettbewerb verringern und Innovationen behindern“ würden.

Paul konzentriert sich jetzt auf Bestimmungen, die geschäftliche Benchmarks für Zuschussempfänger festlegen würden, wie z. B. die Anforderung, dass sie einen überwiegenden Teil ihrer Einnahmen aus Verkäufen und nicht aus SBIR-Zuschüssen beziehen. Die Maßnahme zielt auf das ab, was Kritiker die „Mühlen“ von SBIR nennen.

Aber Shyu sagt, dass es nicht so einfach ist. „Referenzen, die zu weit gehen … [could] Auswirkungen auf die Fähigkeit der Abteilung, die Bedürfnisse der Kombattanten zu erfüllen“, schrieb sie letzte Woche. Sie argumentierte, dass alle neuen Benchmarks in einem zweijährigen Pilotprojekt getestet werden sollten, um „alle Konsequenzen und Auswirkungen auf kleine Unternehmen zu verstehen“.

Da die Zeit knapp wird und der Gesetzgebungsplan voll ist, hoffen die SBIR-Unterstützer, dass der Kongress einen Weg findet, das Programm am Leben zu erhalten, selbst wenn es keine eigenständige Erweiterung bestehen kann. Eine Möglichkeit besteht darin, dem jährlichen Verteidigungsgenehmigungsgesetz eine Verlängerung hinzuzufügen, was normalerweise eine sichere Sache ist.

Das Haus hat eine zweijährige Verlängerung des SBIR in die Version aufgenommen, die es letzte Woche verabschiedet hat, wobei das Weiße Haus vor der Abstimmung seine Unterstützung signalisiert hat. Es ist jedoch unklar, ob der Senat dasselbe tun und dann vor dem 30. September alle Streitigkeiten mit dem Repräsentantenhaus beilegen kann.

Ein weiterer potenzieller Vektor ist die Ausgabenrechnung für das Geschäftsjahr 2023, das am 1. Oktober beginnt. Der Kongress wird wahrscheinlich die endgültigen Maßnahmen bis nach den Zwischenwahlen im November verschieben, aber es wird erwartet, dass er eine vorläufige Maßnahme verabschiedet, die die Ausgaben auf dem derzeitigen Niveau einfriert. Diese kurzfristige Lösung, die als fortgesetzte Abwicklung bezeichnet wird, könnte auch eine einfache Bestimmung zur Verlängerung der SBIR- und STTR-Programme umfassen.

Es ist unklar, was passieren würde, wenn der Kongress das SBIR-Programm nicht bis zum 30. September erneut genehmigt. DOD-Beamte sagen, dass sie nach diesem Datum keine neuen Auszeichnungen ausstellen oder Vorschläge annehmen werden, und letzten Monat unternahm eine Navy-Komponente des Programms den vorbeugenden Schritt, eine laufende Ausschreibung fallen zu lassen.

Das NIH, das das zweitgrößte SBIR-Programm betreibt, plant jedoch, weiterhin Vorschläge für SBIR und STTR einzuholen und zu finanzieren, „obwohl es keine gesetzlichen Anforderungen gibt“. NSF-Beamte lehnten es ab, sich zu ihren Plänen zu äußern, obwohl einige Beobachter dies glauben und andere Behörden sich dafür entscheiden könnten, SBIR-ähnliche Programme mit vorhandenen Mitteln durchzuführen.